Ex ejecutivo de Enron: El programa de denunciantes de la SEC cambia las reglas del juego

Sherron Watkins advirtió a la gerencia de Enron sobre las prácticas contables problemáticas de la compañía de energía en 2001. FOTO: THOMAS BOUTWELL

Sherron Watkins, quien advirtió a la gerencia sobre las prácticas contables en 2001, dice que ser conocida públicamente perjudicó sus perspectivas de carrera

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Sherron Watkins, el ejecutivo de Enron Corp. que advirtió a la gerencia sobre el fraude, dijo que no tener confidencialidad y protección para los denunciantes puede tener un costo.

Casi 20 años después del colapso de la compañía de energía, la Sra. Watkins, de 61 años, dijo que ser etiquetada como denunciante ha sido un desafío para su carrera desde entonces.

Si las protecciones actuales de los denunciantes hubieran estado en vigor en ese momento, dijo que habría podido informar de sus preocupaciones a la Comisión de Valores y Bolsa mientras mantenía su nombre confidencial.

Sus revelaciones se producen a medida que más expertos corporativos están haciendo sonar el silbato en estos días sobre posibles irregularidades a través de programas de denunciantes que otorgan premios por consejos útiles y proporcionan protección de confidencialidad y antirretalias a aquellos que se presentan.

Después de su informe sobre el uso de Enron de complicados vehículos fuera de balance para enmascarar cientos de millones de dólares en pérdidas, la Sra. Watkins fue elogiado e incluso elegido como una de las Personas del Año del Tiempo en 2002, junto con otros dos denunciantes. Desde entonces ha coescrito un libro y viajado por todo el mundo para hablar de Enron.

Sra. Watkins, que ahora vive cerca de Austin, Texas, todavía da discursos sobre Enron y sobre las señales de advertencia de la mala cultura organizacional. Sin embargo, la Sra. Watkins se describe a sí misma como «groseramente subempleado», y agrega que ha luchado por encontrar otro trabajo en el mundo corporativo o empleo estable a largo plazo, incluidas oportunidades para enseñar.

«Diferentes cosas que he investigado, siempre había una puerta un poco cerrada en algún momento», dijo la Sra. Dijo Watkins. Estos incluyeron conciertos de consultoría con empresas que proporcionan educación sobre responsabilidad civil de directores y funcionarios para los consejos. Dijo que también se entrevistó para ser profesora adjunta para sesiones ejecutivas en la escuela de negocios de la Universidad Rice, un trabajo que al final no obtuvo. Un representante de Rice se negó a comentar sobre asuntos de personal.

Los programas de recompensa de denunciantes de hoy en la SEC y la Comisión de Comercio de Futuros de Productos Básicos ofrecen una opción para reportar posibles fechorías confidencialmente, ofreciendo un camino más fácil para aquellos preocupados por el fraude en sus empresas, dijeron los observadores de la industria.

«Creo que se reflejaba mal en nuestro país y en los Estados Unidos corporativos», dijo Jordan Thomas, quien preside la práctica de representación de denunciantes en el bufete de abogados Labaton Sucharow LLP, hablando de las repercusiones en la carrera de la Sra. Watkins y otros denunciantes cuyos nombres se hicieron públicos.

Añade que lo que la Sra. Watkins experimentado no fue sorprendente para un denunciante cuyo nombre se hizo público, porque los empleadores potenciales a menudo están asustados por posibles esqueletos en sus propios armarios y, por lo tanto, están más inclinados a ir con candidatos de menor riesgo. «Creo que el cambio más significativo ha sido la capacidad de informar de forma anónima, que es la mejor protección contra la inclusión en la lista negra» y las represalias, agregó.

Sra. Watkins escribió por primera vez su queja de fraude de una página anónimamente y la colocó en un buzón de empleados en agosto de 2001, pero decidió identificarse al día siguiente y reunirse con Kenneth Lay, el director ejecutivo de Enron en ese momento. Ella no reportó lo que sabía directamente al gobierno con la esperanza de que los ejecutivos de Enron lo reportaran ellos mismos, pero más tarde fue entrevistada por la SEC y el Departamento de Justicia para sus investigaciones sobre Enron y testificó en las audiencias del Congreso.

Dijo que se sintió rechazada después de que su nombre se uniera al colapso de Enron. «Es una etiqueta tóxica, donde no volverás a trabajar en tu carrera elegida y perderás amistades. La gente duda en unirse realmente a una empresa contigo o seguir adelante, solo porque hay demasiado ruido alrededor de esa etiqueta de «denunciante», dijo.

También enfrentó críticas del público y los medios de comunicación en ese momento, incluso por no llevar sus preocupaciones desde el principio directamente a la junta directiva de Enron o a los reguladores, y por vender acciones de Enron, aunque no fue acusada de operaciones con información privilegiada. Mirando hacia atrás, reconoció la crítica de que podría haber hecho las cosas de manera diferente, pero agregó «esa crítica es superada con creces por el agradecimiento que recibí de los empleados de base» que pensaban que se haría justicia, dijo.

Aunque algunos todavía albergan sentimientos negativos sobre los denunciantes, las actitudes hacia ellos generalmente han mejorado, la Sra. Watkins dijo, ya que la gente reconoce su importancia para mantener las empresas honestas. «Creo que se está convirtiendo en un control y equilibrio muy importante para los abusos de poder», dijo.

Ella atribuye esto a la Ley de Reforma y Protección al Consumidor de Wall Street Dodd-Frank de 2010, que estableció programas de recompensas como el de la SEC, que permiten a las personas reportar posibles violaciones de las leyes federales de valores de forma anónima con la ayuda de abogados. El programa de denunciantes de la SEC ofrece a los tipsters elegibles una parte de las sanciones que la agencia cobra como recompensa y ha sido ampliamente visto como un éxito.

El programa de denunciantes de la SEC ha recibido más de 40 000 consejos, basados en una revisión de los datos. La SEC dijo en su informe anual de 2020 al Congreso que alrededor del 68% de sus ganadores de premios hasta la fecha eran iniciados actuales o anteriores de la empresa involucrada.

Los incentivos y las disposiciones de protección de Dodd-Frank cambiaron el panorama «porque atrajeron defensa legal y apoyo legal hacia la causa del denunciante», dijo la Sra. Dijo Watkins.

Si Dodd-Frank hubiera estado en su lugar mientras estaba en Enron, la Sra. Watkins dijo que habría informado anónimamente a través de un abogado y cree que la SEC habría investigado y multado a Enron antes antes de que los fraudes menores se convirtieran en importantes.

«Habría permanecido anónima, me habría quedado empleada, Enron seguiría viva», dijo. «Así que es un control y equilibrio maravilloso».

En 2019, la Sra. Watkins escribió una carta de comentarios en protesta por dos enmiendas que la SEC propuso a sus reglas del programa de denunciantes, que dijo que podrían desalentar a las personas de informar consejos y afectar la forma en que son recompensadas, y se reunió con varios de los comisionados en ese momento. Las versiones finales fueron mejores de lo que se propuso por primera vez, dijo.

Mucho ha cambiado para la Sra. Watkins desde que planteó sus preocupaciones por primera vez en Enron. Dijo que su hija, que era demasiado joven para recordar cuando la empresa implosionó y ahora está de último año en la universidad, no tiene una comprensión detallada de lo que hizo, pero todavía está orgullosa de sus acciones.

«En cierto modo, ha sido interesante. Ciertamente no me vivo como podría haber permanecido en los Estados Unidos corporativos los últimos 20 años», dijo. «Pero de nuevo, mi hija probablemente sintió que yo era una madre que se quedaba en casa capaz de ir a todos sus eventos escolares, eventos deportivos y siempre estaba allí. Así que eso tiene un beneficio que el dinero no puede comprar».

Escribe a Mengqi Sun a mengqi.sun@wsj.com

Fuente. https://www.wsj.com/articles/former-enron-executive-sec-whistleblower-program-is-a-game-changer-11625662801

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